NASA начало сотрудничать со SpaceX, Blue Origin и другими компаниями для отправки больших грузов на Луну, а следующим этапом будет отправка людей

В своих постоянных усилиях по отправке грузов - и, в конечном итоге, людей - на поверхность Луны, NASA объявило о пяти новых партнерских отношениях с коммерческими космическими компаниями, которые разработали роботизированные корабли, которые могут доставлять большие нагрузки на поверхность Луны. В число компаний входят некоторые известные промышленные тяжеловесы, такие как SpaceX, Blue Origin и Sierra Nevada Corporation, которые уже сотрудничают с NASA для других проектов.

Новички присоединятся к уже сформированному пулу из девяти компаний, которые являются частью новой программы CLPS NASA, которая выступает за коммерческие услуги лунной полезной нагрузки. Цель состоит в том, чтобы иметь несколько различных возможностей для транспортировки научных инструментов и грузов на Луну, поскольку NASA пытается отправить людей обратно на поверхность Луны к 2024 году.

Быть выбранным для участия в программе CLPS не гарантирует каждой компании контракт NASA на отправку своего космического корабля на Луну. Это просто означает, что NASA рассмотрит возможность использования этих компаний, если и когда захочет отправить груз или научные приборы на поверхность Луны. В мае NASA выбрало три компании из своего первоначального пула участников - Astrobotic, Intuitive Machines и Orbit Beyond - для отправки роботизированных кораблей на Луну в начале 2020-х годов, причем каждый космический корабль имел различные полезные нагрузки. Только две из этих компаний продолжают двигаться к этой цели, так как представители Orbit Beyond сказали, что не смогут уложиться в крайний срок в конце 2020 года.

Последние добавленные компании - SpaceX, Blue Origin, Sierra Nevada Corporation, Ceres Robotics, Tyvak Nano-Satellite Systems Inc. - обещают перевозить гораздо более тяжелые грузы, чем те компании, которые были первоначально выбраны для программы CLPS. Первоначальным девяти компаниям необходимо было доставить до 22 фунтов (10 кг) на лунную поверхность, но некоторые из этих новых поставщиков утверждают, что в конечном итоге они смогут доставить несколько тонн грузов на Луну. «У нас есть потребность, и мы увидели необходимость в привлечении некоторых дополнительных провайдеров, которые имели расширенные возможности посадочных аппаратов», - заявил Стив Кларк, заместитель младшего администратора по разведке в Управлении научной миссии NASA. «Это основано на наших целях - задачах агентства - как можно скорее добраться до Луны, как с научной точки зрения, так и с точки зрения исследования человеком».

NASA пытается отправить людей обратно на Луну в течение следующих четырех лет. Поскольку агентство готовится к решению этой задачи, оно хочет отправить технологию на Луну, чтобы глубже изучить лунную среду, а также продемонстрировать технологии, которые могут быть использованы для будущих человеческих миссий. Кроме того, NASA хочет отправить на Луну новый марсоход под названием VIPER, который отправится на южный лунный полюс для поиска потенциального водяного льда, который может скрываться там. Инженеры заинтересованы в использовании этого водяного льда в качестве ресурса для будущих человеческих миссий на Луне.

Blue Origin предлагает свой широко разрекламированный аппарат «Blue Moon», который Джефф Безос, основатель компании, впервые представил в мае этого года. Тем временем SpaceX предлагает свой будущий космический корабль Starship, который компания строит на своих испытательных полигонах в Бока Чика, штат Техас, и на мысе Канаверал, штат Флорида. Президент SpaceX Гвин Шотвелл утверждает, что Starship, который предназначен для взлета с Луны после посадки на нее, может доставить до 100 метрических тонн на поверхность Луны.

Некоторые компании довольно амбициозны в отношении своих сроков, утверждая, что они смогут отправить свои космические корабли на Луну в течение ближайших нескольких лет. Ceres Robotics планирует приземлиться к 2023 году, в то время как SNC заявляет, что будет готова к 2022 году. SpaceX, предлагающая крупнейшую посадочную площадку из всех пяти компаний, заявляет, что «попытается высадить грузовую версию Starship на Луну к 2022 году».

Ни одна из этих пяти компаний еще не создала или не выпустила свои транспортные средства, и до сих пор неясно, какие именно ракеты доставят эти аппараты в космос. Предположительно, SpaceX запустит свой Starship на собственной будущей ракете, Super Heavy, в то время как посадочный аппарат Blue Origin будет лететь на будущей ракете New Glenn. Детали других грузовых космических кораблей еще не определены, и до сих пор неизвестно, как NASA планирует использовать эти компании в предстоящие годы.

Тем временем NASA все еще ищет посадочный аппарат, который доставит людей на поверхность Луны. Агентство недавно объявляло конкурс предложений с окончательным представлением до 1 ноября. А само решение по этому важному элементу технологии должно прийти в ближайшие месяцы.