Британская Ост-Индская компания была частной корпорацией, созданной в декабре 1600 года для установления британского присутствия в прибыльной торговле индийскими специями, которая до этого была монополизирована Испанией и Португалией.

Восточно-индийская компания возникла из небольшого предприятия, которым управляла группа торговцев из Лондона, которой в 1600 году была предоставлена королевское право, обеспечивающее монополию английской торговли во всей Азии и Тихоокеанском регионе.

Ост-Индская компания, также называемая английской Ост-Индской компанией, одна из самых известных и богатых компаний за всю историю, формально (с 1600 по 1708) управлявшаяся торговцами Лондона, торгующих в Ост-Индии, и (с 1708 по 1873) объединенная компания торговцев Англии в новом формате, торгующих в Ост-Индии, образовала английскую компанию для эксплуатации торговли с Восточной и Юго-Восточной Азии и Индии. Компания была включенна в королевскую хартию 31 декабря 1600 года(*в этот день с указом королевы Елизаветы I, компания была создана). Начинаясь как монопольный торговый орган, компания начала заниматься политикой и действовала как агент британского империализма в Индии с начала 18-го века до середины 19 века. Кроме того, деятельность компании в Китае в 19 веке послужила катализатором для расширения там влияния Великобритании.

Компания была создана для участия в торговле специями в Восточной Индии. Эта торговля была монополией у Испании и Португалии до тех пор, пока поражение испанской армады (1588) от Англии не дало англичанам шанс разрушить монополию. До 1612 года компания проводила только лишь отдельные рейсы. А в 1657 году был создан постоянный акционерный капитал компании.

Компания встретилась с противодействием голландцев в Голландской Ост-Индии (ныне Индонезия) и португальцев. Компания занялась торговлей штучными хлопковыми и шелковыми товарами, и селитрой со специями из Южной Индии. Она распространила свою деятельность на Персидский залив, Юго-Восточную Азию и Восточную Азию.

Чай, текстиль, фарфор

Вначале Восточно-Индийская компания интересовалась коммерческими возможностями, связанными со специями в Юго-Восточной Азии, а не в Индии. Однако грузы из индийской ткани вызвали растущий интерес у потребителей в Англии. Компания также отгружала китайские товары из Гуанчжоу: чай, шелк, текстиль и фарфор. Азиатские товары оплачивались с помощью экспортируемых британских шерстяных тканей и металлов, дополненных серебряными слитками.

Фабрики

Деятельность компании была подкреплена системой «фабрик»: когда суда возвращались в Европу, агенты, известные как «фабриканты», оставались на торговых постах, чтобы договариваться с местными торговцами о продаже текущих запасов товаров и о закупке грузов, на рейс следующего года.

За деятельностью компании следила центральная администрация в Лондоне, состоящая из двадцати четырех избранных членов Совета директоров и ряда специализированных комитетов Суда. Директора были подотчетны акционерам Компании, которые регулярно встречались в Общем Суде Собственников. Компания направила коммерческие, политические и административные инструкции на своих судах в советы, созданные в ее основных поселениях в Азии, и эти советы, в свою очередь, отвечали за управление подчиненными фабриками.

От торговой компании к военной власти

Ост-Индская компания развивалась за пределами чисто коммерческого предприятия, когда в середине 1740-х годов война между Великобританией и Францией распространилась на Индию. Компания установила военное превосходство над конкурирующими европейскими торговыми компаниями и местными правителями, кульминацией которого стал 1757 год в захвате контроля над провинцией Бенгалия(*исторический регион в северо-восточной части Южной Азии. Сейчас Бенгалия разделена между Индией и государством Бангладеш).

После нескольких лет беспорядков и массового голода (1770 г.) в Бенгалии, где в 1757 г. компания установила марионеточный режим, доходы компании от земли резко упали, что вынудило ее обратиться (1772) за экстренным кредитом в размере 1 млн. фунтов стерлингов, чтобы избежать банкротства. Хотя Ост-Индская компания была выручена британским правительством, жесткая критика и расследования парламентскими комитетами привели к правительственному надзору за ее управлением (Закон о регулировании 1773 года), а затем к государственному контролю за политикой в Индии (Закон Индии от 1784 года). 

В 17-м и 18-м веках Восточно-Индийская компания использовала рабский труд и продавала рабов из Западной и Восточной Африки, особенно из Мозамбика и Мадагаскара, транспортируя их в свои владения в Индии и Индонезии, а также на остров Св. Елена в Атлантическом океане. Несмотря на то, что оборот рабов был небольшим по сравнению с трансатлантическими предприятиями по торговле рабами, такими как Королевская африканская компания, Ост-Индская компания в решающей степени полагалась на передачу рабов со специальными навыками и опытом для управления своими обширными территориями.

В течение первых 20 лет Ост-Индская компания управлялась из дома своего губернатора сэра Томаса Смайта, а штат ее сотрудников составлял всего шесть человек. В 1700 году в его небольшом лондонском офисе работало 35 постоянных сотрудников. В 1785 году он контролировал огромную империю миллионов людей с постоянным штатом в Лондоне в 159 человек.

Начиная с начала 19-го века Ост-Индская компания незаконно продавала опиум Китаю для финансирования своих закупок индийского чая и других товаров. Противостояние Китая этой торговле ускорило Первую и вторую опиумные войны (1839–42; 1856–60), в которых британские силы одержали победу.

Закат компании

Столкнувшись трансформацией и растущей обеспокоенностью по поводу неумелого руководства и коррупции, британский парламент решил ограничить автономию Компании. С 1784 года Контрольный совет контролировал административные и политические вопросы Ост-Индской компании, но не ее коммерческую деятельность и не патронаж со стороны директоров.

Торговая монополия Компании все чаще подвергалась нападкам, и ее коммерческие операции были сначала сокращены Парламентом после многолетнего давления со стороны лобби о свободной торговле, а затем полностью прекратились в соответствии с Уставом 1833 года. Компания продолжала выполнять свою имперскую роль до 1858 года, после военного и гражданского восстания на севере субконтинента Закон о правительстве Индии передал свои полномочия отделению Индии, государственному департаменту. EIC был окончательно распущен 1 июня 1874 года, после того как акционеры получили компенсацию от парламента.

Ост-Индская компания контролировала свою собственную армию, которая к 1800 году насчитывала около 200 000 солдат, что в два раза превышало численность британской армии в то время. Компания использовала свою вооруженную силу, чтобы подчинить индийские штаты и княжества, с которыми она первоначально заключила торговые соглашения, она собиралась ввести в действие губительное налогообложение, провести официально санкционированные грабежи и защитить свою экономическую эксплуатацию как квалифицированного, так и неквалифицированного индийского труда. Армия компании сыграла печально известную роль в неудачном индийском восстании (также называемом индийскими мятежами) 1857–1858 годов, когда индийские солдаты, работавшие в компании, возглавили вооруженное восстание против своих британских офицеров, которое быстро получило поддержку населения в войне за независимость Индии. В течение более года боевых действий обе стороны совершали злодеяния, в том числе массовые убийства мирных жителей, хотя репрессии компании в конечном итоге значительно перевесили насилие повстанцев. Восстание привело к эффективному упразднению Ост-Индской компании в 1858 году.Она была окончательно распущена 1 июня 1874 года, после того как акционеры получили компенсацию от парламента.