Взлом штаб-квартиры Демократического национального комитета, в июне 1972 года, привел к расследованию, которое выявило многочисленные злоупотребления властью со стороны администрации Никсона.

За всю историю президентства в Америке было много скандалов, но только один из них сорвал президентство. Чтобы понять Уотергейтский скандал, полезно иметь представление о культуре администрации и психике самого человека. Ричард Никсон был скрытным человеком, который плохо переносил критику, участвовал в многочисленных актах двуличия, вел списки врагов и использовал власть президента, чтобы искать мелкие акты мести этим врагам. 

Во время первого срока полномочий Никсона он утвердил секретную бомбардировочную миссию в Камбодже, даже не консультируясь и не информируя Конгресс, и он изо всех сил старался помешать «Нью-Йорк Таймс» публиковать печально известные документы Пентагона (описанные ниже).

Скандал с Уотергейтом начался ранним утром 17 июня 1972 года, когда в офисе Национального комитета Демократической партии, расположенном в комплексе зданий Уотергейт в Вашингтоне, было арестовано несколько грабителей. Это было не обычное ограбление. Грабители были связаны с предвыборной кампанией президента Ричарда Никсона, и их поймали на прослушивании телефонов и краже документов. Никсон предпринял агрессивные шаги, чтобы впоследствии скрыть преступление, и в августе 1974 года, после того как его роль в заговоре была раскрыта, Никсон подал в отставку. Скандал с Уотергейтом навсегда изменил американскую политику, заставив многих американцев задавать вопросы своим лидерам и более критически относиться к президентству.

Вашингтонские «Сантехники»

Никсон и его помощники обсуждали способы, которыми президент мог бы использовать хитрость, чтобы подставить своих врагов и отомстить за кажущуюся несправедливость. Это стало особенно важным для президента в 1972 году, когда он был полон решимости выиграть выборы более комфортно, чем в 1968 году. Никсон однажды одобрил концепцию незаконного взлома, впервые предложенную помощником Белого дома Томом Хьюстоном. Однако директор ФБР Дж. Эдгар Гувер(он был одним из главных действующих лиц в расследовании убийства Джона Фицджеральда Кеннеди) отказался от сотрудничества. (Гувер умер в мае 1972 года, и вместо него был назначен исполняющим обязанности директора Л. Патрик Грей). Никсон был особенно взбешен утечками в его администрации, и самая крупная из них стала известна, как «Документы Пентагона». Документ Пентагона, который прослеживает незаконную историю участия Америки в войне во Вьетнаме. Никсон попытался заблокировать публикацию документа и проиграл. Когда Никсон обнаружил, что источником утечки был военный аналитик Даниэль Эллсберг, он сказал советнику Белого дома Чарльзу Колсону: «Делайте все, что нужно, чтобы остановить эти утечки и предотвратить дальнейшее несанкционированное раскрытие информации. Колсон и еще один помощник Никсона, Джон Эрлихманн, создали группу, задача которой заключалась в том, чтобы предотвратить дальнейшие утечки. Эти «сантехники Белого дома», как они стали известны, получили задание найти способ отомстить Эллсбергу. Двое из так называемых сантехников были бывший сотрудник ЦРУ Говард Хант и бывший агент ФБР Г. Гордон Лидди. Сантехники пытались ворваться в кабинет психиатра Эллсберга в Лос-Анджелесе, чтобы получить конфиденциальные отчеты о лечении Эллсберга, но рейд был полностью провален. Помимо Ханта и Лидди, несколько других будущих грабителей Уотергейта были частью этого рейда.

Взлом Уотергейта

Истоки взлома Уотергейта лежали во враждебном политическом климате того времени. К 1972 году, когда президент-республиканец Ричард Никсон баллотировался на переизбрание, Соединенные Штаты были вовлечены в войну во Вьетнаме, и страна была глубоко разделена.

Поэтому сильная президентская кампания казалась необходимой президенту и некоторым его ключевым советникам. Их агрессивная тактика включала то, что оказалось незаконным шпионажем. В мае 1972 года, как позже станут известны свидетельства, члены Комитета Никсона по переизбранию президента (известного как CREEP) ворвались в штаб-квартиру Уотергейтского Национального комитета Демократической партии, украли копии сверхсекретных документов и прослушивали офисные телефоны.

Однако прослушивание телефонных разговоров не сработало должным образом, поэтому 17 июня группа из пяти человек вернулась в здание Уотергейт. Когда грабители готовились ворваться в офис с новым микрофоном, охранник заметил, что кто-то пытается вскрыть дверной замок в здании. Охранник вызвал полицию, которая прибыла как раз вовремя, чтобы поймать шпионов с поличным.

Не было сразу ясно, что грабители были связаны с президентом, хотя подозрения всплыли, когда детективы нашли копии номера телефона переизбирающей комиссии Белого дома среди вещей грабителей.

В августе Никсон выступил с речью, в которой он поклялся, что его сотрудники Белого дома не участвовали во взломе. Большинство избирателей поверили ему, и в ноябре 1972 года президент был переизбран в результате убедительной победы.

Препятствие правосудию Никсона

Позже выяснилось, что Никсон не был честен. Например, через несколько дней после взлома он договорился о предоставлении взломщикам сотен тысяч долларов в качестве «денег за молчание».

Затем Никсон и его помощники разработали план, чтобы поручить Центральному разведывательному управлению (ЦРУ) помешать расследованию преступления ФБР. Это было более серьезное преступление, чем взлом: это было злоупотребление президентской властью и преднамеренное препятствие правосудию.

Тем временем семерым заговорщикам были предъявлены обвинения по делу Уотергейта. По настоянию помощников Никсона пятеро признали себя виновными, чтобы избежать суда. Два других были осуждены в январе 1973 года.

Расследование Боба Вудворда и Карла Бернштейна

К тому времени растущая горстка людей, в том числе репортеры «Вашингтон пост» Боб Вудворд и Карл Бернштейн, судья первой инстанции Джон Дж. Сирика и члены комитета по расследованию в Сенате, начали подозревать, что в планах была более крупная схема. В то же время, некоторые из заговорщиков начали «раскалываться» под давлением сокрытия.

Горстка помощников Никсона, включая адвоката Белого дома Джона Дина, давала показания перед большим жюри о преступлениях президента. Они также указали, что Никсон тайно записывал все разговоры в Овальном кабинете. Если прокуроры смогут достать эти записи, у них будет доказательство вины президента.

Никсон изо всех сил пытался защитить записи летом и осенью 1973 года. Его адвокаты утверждали, что привилегия президента позволяла ему хранить записи при себе, но судья Сирика, комитет Сената и независимый специальный прокурор по имени Арчибальд Кокс были полны решимости получить их.

Субботняя ночная резня

Когда Кокс отказался прекратить требовать записи, Никсон приказал уволить его, что привело к отставке нескольких чиновников Министерства юстиции в знак протеста. (Эти события, которые произошли 20 октября 1973 года, известны как резня в субботу ночью). В конце концов Никсон согласился сдать некоторые записи, но не все.

В начале 1974 года сокрытие и попытки помешать расследованию Уотергейта начали рушиться. 1 марта большое жюри, назначенное новым специальным прокурором, обвинило семерых бывших помощников Никсона по различным обвинениям, связанным с делом Уотергейта. Присяжные, не зная, смогут ли они предъявить обвинение действующему президенту, назвали Никсона «неопровержимым соучастником».

В июле Верховный суд обязал Никсона передать все записи. В то время как президент тянул время, Палата представителей проголосовала за то, чтобы привлечь Никсона к ответственности за препятствование правосудию, злоупотребление властью, сокрытие преступления и ряду нарушений Конституции.

Отставка Никсона

Наконец, 5 августа Никсон выпустил в свет записи, которые предоставили неопровержимые доказательства его соучастия в преступлениях Уотергейта. Перед лицом почти точного объявления импичмента Конгрессом, 8 августа, Никсон с позором подал в отставку, а на следующий день покинул свой пост.

Через шесть недель после того, как вице-президент Джеральд Форд был приведен к присяге в качестве президента, он помиловал Никсона за любые преступления, которые он совершил, находясь на своем посту. Некоторым из помощников Никсона не так повезло: их осудили за очень серьезные преступления и отправили в федеральную тюрьму. Сам Никсон никогда не признавался в совершении какого-либо уголовного правонарушения, хотя и признавал, что использовал неверное суждение.

Его злоупотребление президентской властью оказало длительное влияние на американскую политическую жизнь, создав атмосферу цинизма и недоверия. В то время как многие американцы были глубоко встревожены итогами войны во Вьетнаме и опечалены убийствами Роберта Ф. Кеннеди, Мартина Лютера Кинга и других лидеров, Уотергейт добавил дополнительное разочарование в национальный климат, уже испорченный трудностями и потерями предыдущего десятилетия.